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美国宇航局发射首个“行星防御测试器”:它将于明年9月撞击一颗小行星。

(原标题:NASA发射首个“行星防御测试仪”:明年9月将主动撞击小行星)

(观察者网消息)美国国家航空航天局(NASA)当地时间11月24日凌晨宣布,他们用SpaceX公司的猎鹰9号运载火箭发射了首个“行星防御测试器”。这一“双小行星重定向测试”任务(DART)航天器将积极撞击小行星,以测试通过动能撞击偏转近地天体轨道的技术。

该航天器预计飞行10个月,并于2022年9月底撞击目标小行星。NASA强调,撞击目标的大小符合威胁地球的标准,但参与撞击任务的小行星系统本身并不会对地球构成威胁。

NASA推特截图

根据美国宇航局的网站,总重量为610公斤的灾难援助反应队飞船将飞往一个名为迪德莫斯的双体船小行星系统。该系统由一颗较大的小行星“迪德莫斯”和一颗围绕它运行的较小的小行星“迪莫尔斯”组成。前者直径约780米,后者直径160米。

这个双体船小行星系统将于2022年9月下旬到达距离地球1100万公里的位置。根据美国宇航局的计划,这将是执行撞击任务的最佳时机。届时,DART航天器将撞击质量约560公斤、速度为每秒6.8公里的小行星De Molfers,试图通过动能撞击改变其围绕De Demos的轨道。

欧洲航天局对比图:撞击目标“德莫尔菲斯”小行星直径160米,约相当于罗马斗兽场。

该航天器还携带了一颗由意大利航天局提供的立方体恒星LICIACube,该恒星将在撞击前两天释放。它将负责记录整个撞击过程和细节,并将图像发回地球供研究人员分析。

美国宇航局预测,如果撞击达到预期效果,将把目前“德莫尔斯”号每11小时55分钟绕“德德莫斯”一圈的轨道周期缩短10分钟。

美国宇航局发布的撞击过程演示图

DART项目科学家汤姆斯塔特勒(Tom Statler)在一份声明中表示,天文学家将通过天文望远镜比较撞击前后的观测结果,以确定这个双体船小行星系统的轨道周期发生了多大的变化。"这一关键测量将告诉我们小行星对我们的偏转测试有何反应。"

此外,欧洲航天局还计划在2026年向“德德莫斯”双体船小行星系统发射新的航天器,以跟进撞击效果。

欧洲航天局在社交媒体上发布的撞击效果示意图

NASA强调,之所以选择“De Molfers”作为撞击目标,是因为它的大小符合威胁地球的标准,而且这个双体船小行星系统本身不会对地球构成威胁。因为航天器的尺寸比目标小得多,不可能通过撞击摧毁小行星。

根据美国消费者新闻与商业频道的说法,灾难援助反应队的任务花费了美国宇航局大约3.3亿美元,并为SpaceX赢得了价值6900万美元的发射合同。这是NASA首次测试“行星防御任务”,也是SpaceX首次向另一个天体发射航天器。

猎鹰9号火箭携DART飞船在发射前抵达加州范登堡空军基地。图片由美国宇航局提供

美国宇航局科学任务委员会副主任托马斯祖布辰(Thomas Zurbuchen)表示,DART是一项测试“行星防御”手段的任务,美国宇航局正在努力研究“如何偏转接近地球的威胁”,但长期以来,很少出现小行星撞击的明显风险。“就我们今天所知,100年内没有一个近地天体会构成威胁。”

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