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当韦伯太空望远镜即将发射时,天文学家们正在焦急地等待。

12月15日,有消息称耗资100亿美元的詹姆斯韦伯太空望远镜将于12月24日发射升空,全世界的天文学家都非常关注。毕竟,韦伯太空望远镜将运行在距离地球150万公里的轨道上。如果在部署过程中出现问题,任何航天器或劳动力都无法干预。

亚利桑那大学的Mathea Rieke说:“你已经为此努力了很多年,一切都会过去的。”

里克承认,在观看韦伯太空望远镜发射时,他会向上帝祈祷,祝福望远镜发射成功。20年来,瑞克一直致力于为韦伯太空望远镜设计和制造超灵敏红外相机。作为哈勃太空望远镜更强大的继承者,天文学家期待韦伯太空望远镜将揭开早期宇宙的黑暗屏障,这将使人们能够揭开系外行星的神秘面纱。

经过100亿美元的投资和多年的拖延,韦伯太空望远镜终于计划从法属圭亚那的欧洲发射场起飞,前往距离地球150万公里的第二个拉格朗日点,绕太阳运行。

一项对天文学家的调查显示,他们对过去25年中开发、建造和测试韦伯太空望远镜的团队表示感谢,但他们也担心望远镜的顺利部署。

新罕布什尔大学物理学教授钱德拉普雷斯科特-瓦尔斯塔姆(Chanda Prescott-Varnstam)说:“我几乎肯定会观看这次发射,我会一路紧张。

虽然搭载韦伯太空望远镜的阿丽亚娜5号火箭发射失败的概率很小,但还是有很多地方会让天文学家感到焦虑和担忧。进入预定轨道后,韦伯太空望远镜还有很长的路要走。

下个月,望远镜将进行一系列操作,并展开一面巨大的金色镜子。在这个过程中,工程师估计有344个潜在的“单点故障”。然后将望远镜部署五层防晒膜,以使望远镜和仪器在黑暗寒冷的环境中正常工作。工程师和天文学家称这个时期为六个月的高度焦虑期,因为如果出了问题,没有人或机器人可以干预或拯救它。

但是如果所有这些操作都成功了,天文学家通过韦伯太空望远镜观察到的东西可能会改变一切。他们希望通过望远镜观测宇宙诞生后大约1亿年的第一批恒星和星系。

耶鲁大学天体物理学家Priyamvada Natarajan表示,“考虑到对科学回报和探索潜力的广泛期待,整个天文学界都参与了这场游戏”。“我们都投入了大量的大脑和情感。”

然而,望远镜漫长的研制过程一直坎坷不平,成本超支和可能发生事故的巨大成本让人们更加担心韦伯太空望远镜能否顺利部署。

插图:去年,詹姆斯韦伯太空望远镜在加利福尼亚州雷东多海滩的诺斯罗普格鲁曼公司的工厂进行测试。

迈克尔特纳是洛杉矶卡弗利基金会的宇宙学家,也是美国物理学会的前主席。他认为自己在火箭发射过程中会“既兴奋又害怕”。

特纳说:“天文学和天体物理学的下一个十年是基于韦伯太空望远镜的成功。

剑桥大学的天文学家马丁里斯同意这一观点。他在一封电子邮件中写道:“韦伯太空望远镜的任何失败对美国宇航局来说都是灾难性的。“但如果失败涉及到机械过程,如展开失败或镜子破碎,那将是一场尴尬的公关灾难。因为这是每个人都能理解的看似‘简单’的事情的失败。”

纳塔莱扬计划利用韦伯太空望远镜寻找超大质量黑洞的起源。他说,“我尽量保持冷静,不去想象灾难性的结果。”

帕萨迪纳卡内基天文台的艾伦德雷斯勒是25年前建立韦伯太空望远镜项目的委员会主席。当被问及他有多紧张时,德雷斯勒说:“当你知道有人要做大手术时,你会坐下来讨论‘如果手术失败怎么办?他补充说,他的同事“知道这里没有确定性,我们任何人反复思考都是不好的。”

加州大学圣克鲁斯分校的天文学家加思伊林沃斯从一开始就参与了韦伯太空望远镜项目。他说他对这次发射很乐观。但也有人认为,伊林沃斯属于那种“一瓶不响,另一半晃来晃去”的人。

“部署很复杂,但在我看来,每个人都做了应该做的事情!”伊林沃斯说,即使望远镜的部署出现意外,他“也不认为这是任务的终止。”

洛杉矶加州大学的安德里亚盖兹(Andrea Ghez)凭借对银河系中心黑洞的观察获得了2020年诺贝尔奖。她“相信真正聪明的人都非常努力地把事情做好”,从而保持自己的理性。

亚利桑那州图森市的天文学家托德劳尔也支持这一观点。他说,不管即将发射的最终结果如何,他都感谢建造韦伯望远镜的工程师和技术人员。

劳尔说:“你很快就会尊重在太空中做任何事情的团队性质,意识到我们对科学家和工程师的依赖。你甚至可能永远不知道如何把事情做好。”“没有人希望它失败。我没有遇到过不把自己的角色当回事的人。”

他补充说,天文学家必须信任他们在火箭和航天器工程领域的同行。

劳尔说,“从未上过工程课、躲在笔记本电脑后面观看发射的天文学家不会明白,那些人是如何让一艘价值100亿美元的航天器沿着精确的轨道飞行的。”“你只会对这些人感到钦佩和同情。”

一些天文学家说,如果真的出了问题,他们会保持清醒的认识。毕竟只是设备,不是人。

“如果有什么不好的事情发生,我会非常难过,”普雷斯科特-瓦尔斯塔姆说。“至少没有人命悬一线。”

负责望远镜红外成像设备的里克说,如果一切按计划进行,将会有很多期待。“当镜头打开时,我们将举行庆祝活动,”她说。(陈辰)

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